关注

扫一扫关注公众号

放卫星要多少钱?

来源:奥尔卫视 时间:2013年12月17日

在中国的长征三号乙运载火箭送嫦娥三号跟玉兔探月车开启登月之旅的两天后,美国SpaceX(太空探索技术公司)的猎鹰九号v1.1火箭在佛罗里达卡纳维拉尔角空军基地升空。SpaceX做的事情并不像嫦娥玉兔那样具有研究价值,他们只是重复了一件每年很多人都在做的事情―将一颗通信卫星送入了地球同步转移轨道。

然而,SpaceX是一家美国的民营公司,它的重点并不是探索宇宙更高深的奥秘,而是从宇宙中挖掘出更大的财富。这一次,SpaceX证明,他们有能力像欧洲空间局、俄罗斯航天局和中国政府旗下的航天集团一样,将通信卫星送进轨道;而自由资本进入商业发射市场后,随之而来的也将是前所未有的竞争:SpaceX目前的发射报价为5670万美元,比包括中国在内的任何传统发射商都要低。

“SpaceX进入商业领域会改变一切,”总部在卢森堡的欧洲卫星全球公司(SES)首席技术官马丁・哈利威尔表示。SES公司正是SpaceX这次发射的客户,被猎鹰九号运载上天的是他们的SES-8通信卫星。他说:“我们加起来只需要支付不到6000万美元,比欧洲阿里安系列火箭的报价低2亿美元。这一定会从根本上动摇整个产业。”

精英俱乐部

很大程度上看,卫星发射产业都是一个精英俱乐部。

一方面是技术门槛高。尽管SpaceX曾经在去年将他们自主研发的太空飞船“龙”送入太空并与国际空间站进行对接,并引发讨论热潮,但当时的难度远远低于这一次发射通信卫星。

为了让卫星进入预定轨道,火箭需要先将卫星送到停泊轨道,关闭发动机18分钟,然后,第二级发动机重新点火并将卫星送到地球同步转移轨道。这种第二级再点燃技术是所有地球同步转移轨道任务都必不可少的,技术上远比将飞行器送到太空中要来得困难。发射成功之后,老板艾隆・马斯克在声明中高调宣称:“升级后的猎鹰九号已经达到了业内最高水平。”

另一方面,尽管卫星发射产业在2012年总共有65亿的收入,但它也并不是一个有很多公司竞争的行业。在SpaceX加入之前,这个俱乐部里一共拥有过八名成员,而且“家世”都非常显赫:

扎根法国的阿里安航天公司,是欧洲空间局旗下的一个子机构,它使用的“阿里安”系列运载火箭也是由欧洲空间局研发;

国际发射服务公司虽说名义上是一家美国公司,但最大股东是俄罗斯人,所使用的火箭为俄罗斯的“质子”系列;

海上发射公司用的也是俄罗斯火箭,是俄罗斯跟其他三国合资; 中国的长城工业集团受中国政府授权,目前主要使用中国运载火箭技术研究院制造的长征三号乙来承担商业发射任务;

至于美国精英联合发射联盟,则是由波音集团跟洛克希德・马丁这两大航空航天巨头联合。

通过将SES-8成功送入轨道,SpaceX也就进入了这个精英俱乐部。他们却是其中的一个另类:其他所有的发射商都有着浓厚的政府痕迹,阿里安、质子和长征都是政府投资设计研发的火箭,联合发射联盟现役的宇宙神五号火箭和三角洲四号火箭是从军方设计中发展而来的产物(宇宙神系列最早是从宇宙神式洲际导弹发展出来的)。只有SpaceX,尽管动力引擎资料参考自NASA,但总体来说,猎鹰系列火箭都可以称得上自主研制。作为民营企业,SpaceX走进了政府为绝对主导的精英俱乐部,或许将是太空平民化的开始。

这次的发射还是猎鹰9号v1.1火箭三次验证飞行中的第二次。在这之后,猎鹰九号还会为泰国泰空公司进行一次发射任务。如果顺利成功的话,通过验证的猎鹰九号就得到了美国空军“改进型一次性运载火箭(EELV)”项目执行发射任务的许可证,也就意味着他们将可以开始承接美国政府的发射合同。

政府商业采购是卫星发射行业中的大头,在2012年的全球卫星发射收入中,有64%的客户是各国政府。获得政府的订单,也就意味着SpaceX正式开始瓜分卫星发射市场。不过SpaceX不需要等到美国政府的批准就可以先行庆祝他们的胜利。今年8月,他们已经跟德国政府签约,预计将在2018年和2019年使用“猎鹰”9号 v1.1火箭将三颗德国第二代雷达侦察卫星“莎拉”星座送入轨道。

价格优势

SpaceX进入这个精英俱乐部只用了11年,但其中过程并非一帆风顺,他们首先要面对的就是强大的对手和被垄断的行业。

当波音和洛克希德・马丁在2005决定合并组成联合发射联盟的时候,SpaceX的猎鹰一号还未升空,而巨头的联手对于想要夺取美国政府订单的他们来说是个绝对的坏消息。所以,SpaceX向美国公平贸易委员会提出抗议,称联合发射联盟的组成是垄断行为,违反了公平贸易原则。然而,美国国防部很快做出了回应,明确对联合发射联盟表示了支持,其后公平贸易委员会驳回了SpaceX的抗议,联合发射联盟在2006年12月1日正式成立,其后更是吞下了美国空军的全部订单,以及NASA的重型发射计划订单。

在联合发射联盟面前,即使是今天的SpaceX,也并没有功能上的优势。联合发射联盟所使用的“宇宙神五号”和“三角洲四号”这两款运载火箭都是十多年前为了军事运载而专门进行的设计,“三角洲四号”重型运载火箭能够运载1